Después de más de 20 temporadas en la NFL llena de presión, Gary Anderson quería alejarse de todo, y ciertamente lo ha hecho.

Desde que se retiró en 2004, el ex pateador de vikingos ha hecho su hogar en Canmore, Alberta, una pintoresca ciudad de 12,000 en las Montañas Rocosas de Canadá, a 50 millas al oeste de Calgary.

“Puede ser el lugar más hermoso del planeta”, dijo. Anderson pasa sus días entrenando al equipo de fútbol de la Escuela Secundaria Canmore, que ha ganado cuatro de los últimos cinco campeonatos de liga, y que sirve como guía de pesca con mosca.

En lo alto de las montañas y en otro país, Anderson se salva de revisar el juego de campeonato de la NFC de 1998, pero cuando se le preguntó, está dispuesto a hablar sobre lo que podría ser la mayor decepción en la historia de los Vikings.

After a 15-1 regular season, Minnesota led Atlanta 27-20 on Jan. 17, 1999, at the Metrodome when Anderson lined up for a 39-yard field-goal attempt with 2:11 remaining. During the regular season, Anderson had made all 35 of field-goal attempts and all 59 of his extra points. Overall, he had made 122 consecutive kicks.

It was a chip shot, and if Anderson made it, the Vikings were all but certain to be headed for Super Bowl XXXIII, their first since 1977.

Pero Anderson no lo hizo; la bola se movió unos pocos pies a la izquierda y Minnesota finalmente perdió 30-27 en tiempo extra.

Anderson quedó devastado después del juego, y por un tiempo más.

“Ciertamente fue difícil”, dijo Anderson en una entrevista telefónica. “Me sentí tremendamente orgulloso a lo largo de mi carrera de ser el único en el equipo con el que todos podían contar en una situación crítica y esa vez, esa patada en particular, me perdí la patada. Entonces, sí, ciertamente fue algo difícil de tratar “.

Los Vikings están celebrando esa temporada 15-1 este fin de semana con una reunión de 20 años para el equipo con el mejor récord de la temporada regular en la historia de los Vikings. Alrededor de 30 jugadores de ese equipo se presentarán al medio tiempo del partido inaugural de la temporada regular del domingo frente a San Francisco en el estadio de los EE. UU. Bank.

Anderson, de 59 años, no asistirá porque él y su esposa, Kay, ya habían reservado un viaje a Tanzania, Botswana y la Sudáfrica natal de Anderson. De lo contrario, dijo, estaría allí.

El ex corredor estrella Robert Smith estará presente en la reunión, y es consciente de que los fanáticos de los Vikings han guardado rencor.

“Es injusto, pero es una especie de naturaleza humana porque Gary no se había perdido una patada, y luego si hace esa patada, estamos prácticamente en el Super Bowl”, dijo Smith. “Pero hay otras jugadas que podrían haber terminado ese juego”. (La crítica es) injusta, pero no es sorprendente teniendo en cuenta la forma en que la gente piensa en los juegos “.

Anderson dijo que las críticas vienen con el trabajo que ocupó durante 23 temporadas en la NFL.

“Siempre entendí que como pateador de gol de campo, parte de la descripción de tu trabajo es que eres el tipo más visible”, dijo. “Esa es solo la naturaleza del trabajo. Por más difícil que intentes hacer todas tus patadas, no las harás todas. Desafortunadamente, a veces vas a extrañar una patada muy importante. Estarás en la tierra de los sueños si crees que todo va a ser color de rosa todo el tiempo.

“En la mayoría de las otras posiciones, los fanáticos ni siquiera saben lo que está sucediendo, pero como pateador de gol de campo nunca se tiene a nadie que diga: ‘Hoy jugaste bien’. O eres genial o ‘¿Qué diablos eres? haciendo por ahí? ‘”

Anderson jugó cuatro temporadas más con Minnesota. Después de dos años con Tennessee, se retiró después de la temporada 2004 como el líder en anotaciones en la historia de la NFL con 2,434 puntos. Eventualmente fue superado por Morten Andersen, quien sigue siendo el máximo anotador con 2,544 puntos y fue incluido en el Salón de la Fama del Fútbol Profesional en 2017.

“Gary fue absolutamente el mejor pateador con el que he tenido la oportunidad de trabajar en mis 13 años, y debería estar en el Salón de la Fama”, dijo Mike Morris, un pargo largo de la NFL desde 1987-99, incluyendo 1991-99 con Minnesota. “Si él no hubiera tenido esa temporada perfecta, no hubiéramos estado donde estábamos ese año”.

“Los fanáticos pueden pensar lo que quieran pensar (sobre la señorita) porque pagan enormes precios para asistir a los juegos. Pero de los jugadores, no hay culpa de ser lanzado “.

Morris dijo que el golpe y el agarre del pateador Mitch Berger estaban bien.

“Ni siquiera tuve que girar los cordones porque Mike Morris me pegó con el dinero”, dijo Berger. “Hicimos lo mismo un millón de veces. Estábamos en el hash izquierdo y había un poco de presión desde el lado derecho.

“Gary usualmente lo estiraba un poco y volvía a fundirse. Lo tiró un poco y comenzó a desvanecerse de nuevo, y de repente, a mitad de camino, el desvanecimiento se detuvo y simplemente se enderezó. No había hecho eso todo el año “.

Berger dijo que estaba en “shock” después. Él dijo que Anderson fue “destruido”.

“Es algo que le afectará por el resto de su vida”, dijo Berger. “Tuvo una carrera increíble y debería estar en el Salón de la Fama, pero no he escuchado su nombre en absoluto sobre ser un famoso, porque esa patada es por lo que principalmente es conocido, y eso apesta”.

Anderson insiste en que ha estado en paz consigo mismo por la señorita.

“Ciertamente no es un recuerdo querido, pero tienes que seguir adelante”, dijo. “Eso es parte de ser un pateador de gol de campo y es la realidad, y tienes que aprender en la vida a lidiar con la adversidad y la realidad”.

Utilizando su experiencia, Anderson una vez buscó consolar a otro pateador de los Vikings que tuvo una memorable evasión de postemporada. Después de que Blair Walsh lanzara un gol de campo de 27 yardas en el último minuto de la derrota por 10-9 ante Seattle el 10 de enero de 2016, Anderson se acercó y ambos tuvieron una charla de una hora de duración.

“Recuerdo haber tenido una conversación muy agradable con él”, dijo Anderson. “Es bueno en cualquier situación de la vida si puedes hablar con alguien que tenga experiencia en lo que sea que estés pasando en la vida”.

A diferencia de Anderson, Walsh no ha podido recuperarse de ese error. Después de tener un comienzo deficiente en 2016, fue liberado por los Vikings a mitad de la temporada. Tuvo un sub-par 2017 con Seattle y ahora es agente libre.

No solo Anderson pateó cuatro años más con los Vikings, casi tuvo otra temporada regular perfecta en el 2000, convirtiendo 22 de 23 intentos de gol de campo y todos sus 45 intentos de puntos extra.